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美“超期服役”探测器将充当火星车与地球“联络员”

2019-02-14 09:07 来源:科技日报

  发射一次火星探测器不容易,已经“过期”的探测器废弃了也很可惜。日前,美国国家航空航天局(NASA)宣布,早已“超期服役”的MAVEN(火星大气与挥发物演化任务)探测器将降低环火星轨道高度,为预计2020年着陆的“火星车”充当中继作用。

  据悉,NASA研究人员将采用气动刹车技术将MAVEN的远火点高度从6200公里降低到4500公里,从而缩短MAVEN与未来火星车之间的距离,增强通信信号强度。此外,轨道调整将缩短MAVEN轨道周期,从每天5.3圈变为6.8圈,通信频率也将显著提升。

  接下来的几天内,MAVEN将首先使用推进器减速,将其轨道的最低部分降到火星高层大气中。在随后的两个半月里,MAVEN将环绕火星飞行360圈,每一圈都会因大气阻力稍微减速。在之前的任务中,MAVEN曾经进行过9次气动刹车。MAVEN首席研究员布鲁斯·雅各斯基表示,虽然气动刹车耗时较长,但它是改变航天器轨道最有效的方法,这种方法消耗的燃料很少。

  MAVEN于2013年11月发射,2014年9月进入火星轨道,主要任务是探测火星大气并调查其流失情况。MAVEN的设计寿命是运行两年,但四年多时间过去,其仍在正常运行。与其他火星探测器类似,MAVEN也携带一个超高频无线电收发器,它可以在地球和着陆火星的探测器间传递数据。MAVEN已经偶尔为NASA与“好奇”号探测器的通信充当“联络员”。NASA计划优化MAVEN燃料使用策略,使其运转到2030年,以充分发挥其通信中继功能。

  NASA火星探测项目主任吉姆·沃特辛表示,MAVEN探测器已经做出了非凡的工作,告诉我们火星是怎样逐渐失去大气的,并为研究火星气候的演变提供了新的科学观点。现在,我们将使用它来帮助NASA与未来的火星探测器通信。

(责任编辑:王蔚)

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