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争议消除!木卫二海洋确实“宜居”

2018-05-15 09:17 来源:科技日报

  根据英国《自然·天文学》杂志14日在线发表的一项研究,伽利略号探测器“临终”前所获得的实际证据表明——木卫二存在羽流(plume)。这些羽流将其内部海洋物质输送至太空,使得关于木卫二的争议消除,有望确定该星球海洋是否具有适宜微生物生存的环境。

  木卫二是典型的外太阳系“海洋世界”——在几千米厚的冰层下蕴含着一个温暖的流动海洋的天体。为了研究木卫二的内部海洋,一种方法是登陆木卫二后钻冰,但是这不仅成本高昂,而且技术上也存在挑战。另一种更好的方法是研究木卫二的羽流,据信羽流会将木卫二内部海洋的物质输送至表面。

  哈勃太空望远镜在2012年和2016年都观测到可能为羽流的现象,不过学界对此的解读存在争议。

  2017年4月,美国国家航空航天局(NASA)在宣布卡西尼号探测器巅峰发现——土卫二的海洋有支持生命生存的可能性的同时,也宣布了木卫二具备同样的潜力。

  此次,密歇根大学安娜堡分校研究人员贾先哲及同事,详细考察了伽利略号探测器在1997年飞掠木卫二期间获得的局部采样数据,终于发现了迄今为止最强的羽流证据。羽流使围绕木卫二运行的探测器可以直接对其内部海洋物质进行取样。团队报告称,观察到的木卫二周围的磁场和等离子体变化,可以利用羽流轻松予以解释。

  而团队在重建伽利略号探测器的路径后,确定了木卫二表面羽流的位置——与温度异常区域一致,而温度异常则源于木卫二内部的热量输送,让海洋具有热量来源,进而确定了该星球海洋的宜居性。

  对于人类规划未来对木卫二的探测任务——包括NASA的“木卫二飞剪”(Europa Clipper)和欧洲空间局的“木星冰月探测器” (JUICE),此次的结果都将起到关键作用。据预计,这两艘飞船将于本世纪20年代末到30年代初抵达木星。

(责任编辑:王蔚)

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