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私人探月梦何时能实现

2018-02-08 14:03 来源:科技日报 本报记者 张梦然

  谷歌“月球X大奖”宣传图片

  “月球X大奖”勇敢地尝试将“探月”这一难度极高的太空项目,由耗资巨大的国家行为转为经济高效的私人行为,为人类未来探索太空的新方式打开了一扇窗。

  由X奖基金会发起,搜索巨头谷歌公司赞助的太空竞赛“月球X大奖”日前已宣告结束,但没有任何一支团队能得到两千万美元的头奖。

  “月球X大奖”参赛团队起初最多时超过25支,到现在已只剩下5支。这次竞赛的截止日期其实为今年3月31日,但X奖基金会已经宣布,最后的5支团队,没有一支有机会能在截止日期前成功探月。

  尽管结局悲凉,不过,“月球X大奖”勇敢地尝试将“探月”这一难度极高的太空项目,由耗资巨大的国家行为转为经济高效的私人行为,为人类未来探索太空的新方式打开了一扇窗。

  初衷|推动商业登月竞赛

  2007年9月13日,“月球X大奖”由谷歌公司宣布成立,其面向全球的私营部门和非政府实体,属于私营性质的无人登月竞赛,禁止政府伸出帮助之手,目的就是要推动商业太空行业的发展和刺激非政府性登月项目。

  总奖金共3千万美元,其要求参赛团队将自制的探测器发射到月球并登陆,在月面移动至少500米,并传回数据和清晰影像至地球。第一个登月的机器人团队可获得2千万美元,第二名奖金为500万美元。

  此外,谷歌还另设立了两个单独探月奖项:其中一个,只要哪支团队的着陆器能到达月球轨道,或者直接降落到月球表面,都可以获得150万美元。这两种选择意味着,哪怕着陆器以最悲壮的方式“摔”到了月球上,也能拿到这笔不小的奖金,所以也被戏称为安慰奖。

  至于另一个奖项,则是专门奖励在月球上成功软着陆的月球车。即使月球车只是干杵在那,一步都没能在月球上行走,只要它发回了照片,就可以获得更丰厚的300万美元。

  另外,在完成登月任务的过程中,各队伍也能从中获得经济利益,即利用“参与探月”这样有趣且具有巨大吸引力的方式吸引赞助人。

  进展|一再延迟的截止期限

  不过,由于一直没有队伍达标,该奖项的截止期限曾数次延长。

  大赛的参与者要自行确保发射事宜,也就是说,要么自己拥有运载火箭,要么与现有私人火箭发射公司合作。著名的美国太空探索技术公司(SpaceX)作为私人火箭行业的翘楚,表示愿意资助运载火箭,但这么厉害的SpaceX,居然试射还未能获得一次成功。

  所以,谷歌最初定了个“五年期限”,很快就意识到太乐观了。2009年8月,已经有19支团队登记参加“月球X大奖”的挑战赛,形势虽喜人,但算一算时间表,截止时间只能推到2015年。等终于确定好参与最后角逐的5支队伍时,已经是2016年底了,任务的期限又再次推到2017年底。但谷歌也比较善解人意,他们再次意识到只剩一年时间也许太紧迫了,着陆任务很可能因为团队“赶时间”而失败,因此又将期限推迟到2018年的3月31日。

  最后的5支队伍,分别是以色列的太空登陆组织SpaceIL,他们的月球车采用一种奇怪的弹跳方式,此前对外宣布已与SpaceX公司签订发射合同,计划用“猎鹰9”号火箭发射月球着陆器与巡视器;美国的“月球捷运”公司(Moon Express),同样采用弹跳方式行走;由来自15个不同国家的人员组成的国际团队“月球协同”行动(Synergy Moon),选择由加利福尼亚一家私人公司的火箭发射;印度的“印度队”公司(Team Indus),将用印度自己的火箭发射;日本的“白兔小组”(Hakuto),将搭乘印度队的火箭一起升空,这也意味着,它需要和一并上来的印度月球车拼速度。

  意义|鼓励私人探索月球

  在“月球X大奖”之前,有个更早的“安萨里X大奖”。同样由X大奖基金会主办,旨在奖励将人送入太空。其要求能用私人航天器将3名乘客(或同等重量货物)送到100公里外的太空再安全返回地球,并能够在两周之内使用同一架飞行器重复上述载人飞行,即可赢得1千万美元奖金。

  2004年,私人出资研制的火箭助推飞机“太空船1号”,达成两周之内载重进行两次高度100公里的飞行,赢得“安萨里X大奖”。这让全球掀起了一股亚轨道太空旅行热,更重要的是,这次成功奠定了日后著名的维珍银河公司发展太空旅游产业的基础——“太空船1号”,正是维珍银河的开门红。

  很明显,与“安萨里X大奖”一样,谷歌设立“月球X大奖”的初衷,就是为了鼓励和促进商业太空探索事业的发展。美国加州一组“月球X大奖”参赛团队曾表示——“我们所做的一切就是为了证明一种理念,我们能够以更低的费用完成与政府同样的月球任务”。

  但以现阶段水平来讲,这事儿真正执行起来确实太难。

  X大奖基金会最新发表的声明称,过去几个月里,他们与留存的5支队伍密切磋商,得出的结论是,在2018年3月31日截止日期之前,将没有一支队伍能成功登陆月球。

  基金会声明写道:由于各团队筹款、技术和监管方面的困难,3000万美元的“月球X大奖”将无人赢得。基金会表示,他们正在研究如何延续这个项目,也在探索各种方法来继续帮助这些团队。方法可能包括寻找一个新的冠名赞助商提供奖金,或者继续延续“月球X大奖”比赛,但不再提供奖金。

  虽然没有获胜的队伍令人失望,但这毕竟是初次试水。谷歌设立这一奖项依然意义重大,它让人们开始去接受“私人探月也可能成功”这个理念。基金会称,这项竞赛已经让人们认识到,登月不再是少数几个政府机构才有能力做的事,私人企业同样也可以为之尝试。

  相关链接

  “月球X大奖”的部分参与者

  罗马尼亚参赛团队

  该参赛团队提出让一个巨大的黑色气球完成登月任务。届时,吸收的阳光加热气球内部气体,并将气球以及所搭载的火箭送入平流层。搭载气球的火箭“哈斯”到地球上空14公里后脱离气球。

  意大利团队

  意大利团队的漫游者登月器主打灵活性。他们研制的蜘蛛形机器人原型会跳“踢踏舞”,能够在极小的地方转弯并抬腿向前行进。

  佛罗里达州大学学生团队

  这支队伍名叫“欧米伽使者”,他们曾将研制的月球车带到北极附近地区,在佛罗里达总部对月球车实施远程控制,引导它在冰冷的地面上行进并拍摄照片。

  中德合作参赛团队

  中德合作参赛团队研制的月球漫游车名叫“月女神”,是所有登月器中最为简单的一个——它居然连车轮也省去了。在设计上,这个漫游车能够借助一个小型火箭行进500米的距离。

  美国卡内基·梅隆大学团队

  该团队设计的漫游车名叫“宇宙机器人”,它需要经受月球中午133摄氏度高温考验,为此,“宇宙机器人”采用不对称设计,其太阳能电池板始终朝向太阳,废热将从朝向真空区的另一面辐射出去。

(责任编辑:王蔚)

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