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小行星“法厄同”越来越近,你怕吗?

2017-12-13 10:20 来源:科技日报

  12月17日前后,一颗名叫“法厄同”(3200 Phaethon)的小行星将与地球擦肩而过!

  单从这颗小行星的名字来看,似乎来者不善。在希腊神话中,“法厄同”是太阳神之子,意为“熊熊燃烧”。他曾独自驾驭父亲的太阳车并失控,让世界陷入火海。

  当然人们最关心的问题是:小行星“法厄同”也会像神话中一样,给世界带来灾难吗?

  小行星的调皮问候

  作为一块形状不规则的近地小行星,“法厄同”直径大约5公里。在被美国国家航空航天局(NASA)列为“潜在危险”级别的近地小行星中,它的个头排行老三。

  因此,当“法厄同”逐渐靠近地球时,天文学家会密切关注它的运行轨迹。

  几天以后,将是它自1983年被发现以来,距离地球最近的一次——1030万公里,相当于月地距离的26.8倍。也就是说,“法厄同”不会伤害地球,只是过来看看。

  “除了‘法厄同’,今年还有四五次小行星飞掠地球事件,非常热闹。”中科院国家天文台研究员平劲松在接受科技日报记者采访时说,其中10月12日飞掠地球的编号为2012 TC4的小行星距离地球尤其近。

  平劲松告诉记者,当时国家天文台的研究人员还运用射电望远镜对2012 TC4进行了观测。这颗小行星直径5—12米左右,最近时距地心仅5万公里。

  “这是个很可怕的距离,它已经飞行到地球静止卫星轨道附近。”平劲松说。

  万幸的是,“法厄同”和2012 TC4只给地球人带来一场虚惊。但是,会不会有其他小天体凑得更近一些,给地球来个灾难之“吻”!?

  令人担忧的危险分子

  这种担忧并非杞人忧天。飞在天上的小行星中,科学家尤其关注近地小行星,因为它们确实存在撞击地球的潜在危险。

  “目前人类已发现大约17万颗近地小行星。”北京天文馆馆长朱进在接受科技日报记者采访时介绍,其中有7000多颗直径大于140米,这意味着它们的撞击可在地球表面造成明显损害。有将近900颗直径大于1公里,如果它们撞上地球会造成全球性灾难,甚至可能导致1/4人口死亡。

  一个老生常谈的案例是:科学家猜测,大约6500万年前的恐龙灭绝事件源于小行星撞击地球——这颗小行星直径大约16公里。

  关键在于,这些危险分子撞击地球的概率有多高。

  “目前科学家已经发现的,在未来一二百年内撞击地球概率大于零的小行星,大约有700颗。”朱进告诉记者,其中概率最高的为几十分之一。绝大多数小行星撞击地球的概率在万分之一、百万分之一甚至千万分之一以内。

  在平劲松看来,百年之内遭遇直径几米或几十米大小的小行星撞击地球极有可能。这种撞击可能会造成小范围内地表五六级地震,或者方圆几公里、十几公里以内人员伤亡。但造成恐龙灭绝的直径十几公里的小行星撞击地球事件,大概1亿年才会碰上一次。

  拒绝不速之客造访

  虽然只是偶然事件,但头顶上有危险分子飞来飞去,人类总难以安心。

  科学家也一直在想办法解决这个问题,比如万一真有个块头比较大的小行星冲着地球撞过来怎么办?

  NASA的做法是成立行星防御协同办公室。这个机构会监测直径超过30米的潜在危险天体,并提前对潜在撞击发出警报。此外,它还负责协调美国政府应对潜在撞击威胁的行动。

  “NASA的行星防御目标包括发展相关技术,在可能的情况下,改变可能撞击地球的小天体的轨道。”NASA行星防御协同办公室官网如此介绍。

  至于如何改变小天体的轨道,平劲松举了这样一个例子。2005年1月美国发射“深度撞击”号彗星探测飞船。这个飞船释放了一个几百公斤级的撞击器,精确击中目标——坦普尔1号彗星。

  “这意味着,人类目前已可以实现发送数百公斤级的撞击器或者推进器,使小天体改变轨道。”平劲松说,根据“差之毫厘,谬以千里”的道理,只要使小天体的轨道偏离一点点,就足以化险为夷。

(责任编辑:王蔚)

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