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沉睡15年后 植物人醒了

2017-09-28 09:40 来源:科技日报 聂翠蓉

  迷走神经连接着人脑与身体的许多部位,对保持清醒、警觉性及其他基本功能有重要作用。在胸腔植入迷走神经刺激器,刺激迷走神经会使从脑干到身体多部位的关键神经产生微弱电流。

  因20岁时一次意外车祸,一位法国小伙变成植物人后,已“沉睡”15年之久。他从没有出现过意识反应,眼睛大部分时候也是紧闭着,偶尔睁开,也是“目中无人”的状态。

  但15年来,他的母亲从来没有放弃治愈的希望。

  在听说法国科学研究中心安吉拉·西里古教授和团队希望对植物人患者试验一种新电击疗法后,她决定勇敢尝试,让儿子成为接受这一新疗法的第一人。

  这次奇迹发生了!现在,由于实验团队通过电击疗法,刺激他的迷走神经,他开始频繁睁开双眼,并能听从指令将视线从床的一边转向另一边;不仅如此,他还会笑了,也会在听到自己最喜欢的音乐时双眼噙满泪水。

  哭了,笑了,还知道害怕了

  西里古团队在25日出版的《当代生物学》杂志发表论文称,他们通过电击颈部迷走神经刺激大脑,成功让这位法国小伙恢复了部分意识。他们在病人颈部迷走神经周围植入一些非常细的电极,进行了持续6个月的电极治疗。每次治疗的电击时间是半分钟,间隔5分钟后接着进行下一次电击,如此往复。电击所用电流从0.25毫安开始,一周内以0.25毫安的幅度慢慢增加到最高值1.5毫安。

  结果电刺激一开始,病人就能频繁睁开双眼,治疗一个月后,他的视线能随着房间内的人移动。他甚至能对一些指令做出反应,比如要求他将头从一边转向另一边,要求他笑一下,他都会照做。西里古接受采访时表示,当他们播放病人之前最喜欢的音乐时,他会两眼含泪,当突然将脸凑向他时,他会受到惊吓而睁大双眼,“这说明他已经有了情感反应”。

  按照评定脑损伤状态的昏迷恢复量表对病人进行评估,获得的分数表明,病人已经处于微意识状态,部分意识已经恢复。

  电击迷走神经恢复意识

  迷走神经是脑神经中分布最长最广的一对神经,在颈部、胸部和腹部有多条重要分支,参与体内重要器官的功能调节,通过调控交感神经系统控制心率、呼吸等重要生理过程。迷走神经与大脑多个区域直接或间接相连,包括处理感觉信息的主要神经中心——丘脑、处理情绪状态的杏仁核区、与记忆处理紧密相关的海马体,以及控制与兴奋程度有关的化学物质分泌的蓝斑核脑区。西里古团队认为,刺激迷走神经能增强这些脑区的活性,帮助植物人重新恢复意识。

  6个月试验过程中,西里古团队一边监控病人的行为改变情况,一边记录其脑电波信号,并在植入电极后和治疗6个月后,分别用正电子发射成像技术对病人大脑进行了扫描。病人接受一个月治疗后,病情就能得到改善,这主要是因为电击改变了其脑部活性,脑电图显示大脑皮质内许多区域的活性都得到增强。“这些与迷走神经有关的大脑区域,是负责意识形成的重要部位。它们的活性增强,是病人意识恢复的重要基础。”西里古说。

  植物人的家庭重燃希望

  植物人患者因很难治愈,患病后只能长期卧床。医生们一直认为,这类病人只能躺着等死,家人是否有权停止治疗是一个长期争论的话题。就在本周,英格兰和威尔士的保护法庭出台规定,植物人的家人有权自己决定让病人死亡还是继续治疗,今后不再需要获得法庭许可。而现在,西里古的新技术似乎又让这些家庭重燃希望,那些犹豫不决的家庭将再次陷入挣扎之中。

  比利时列日大学科学家斯蒂芬·劳瑞斯认为,西里古团队的迷走神经刺激疗法是一种非常具有潜力的疗法,植物人无法治愈的观点或将改变。但他表示:“这种疗法还不能植入并治愈所有植物人。我们需要进一步研究,找到这位法国小伙能恢复意识的背后原因。”

  除继续观察迷走神经电击疗法对这位法国小伙病情的改进外,西里古团队还将在多个中心对更多植物人开展类似临床试验,检测能否在更多病人中成功复制相同疗效。劳瑞斯希望这些临床试验能获得成功,创造更多更大的奇迹。“我们不应该过分乐观,但也不应该悲观绝望。”

(责任编辑:王蔚)

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