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我们该让蚊子灭绝吗?

2017-05-08 09:32 来源:科技日报 李 钊

  夏天马上就要到了,你是不是开始担心蚊虫袭扰呢?那么,现在给你一个听起来不可思议的选择——让世界上所有的蚊子都灭绝。是的,听起来难以置信,但如果人类熟练掌握基因编辑技术,这一天可能并不遥远。可是,我们有这个权力吗?

  就在五一节前的短短一周时间里,两场关于基因编辑的讲座在北京相继举行,一场是在北京科技馆举行的第26期“理解未来”讲座“基因编辑—改写生命的蓝图”,由“未来论坛”青年理事、中科院王皓毅博士主讲;另一场是在北京大学举办的《上帝的手术刀:基因编辑简史》新书发布仪式,该书作者、浙江大学教授王立铭带着他可爱的女儿向大家介绍这本基因编辑的科普书籍。两场活动均座无虚席,李彦宏、饶毅俱为现场听众,可见从商界、学界精英到普通民众,都在热切关注基因编辑技术。

  基因编辑实际上可以用书籍编辑来类比:敲除基因就是使基因失去功能,相当于删除书中的一段话;精确改变特定基因序列,相当于改变一段话中的一个字或词语;定点整合基因片段,也就是人为添加基因,相当于在特定位置插入一段话。

  王皓毅博士说,基因编辑在近年来的发展可谓突飞猛进:2014年,全球首只靶向基因编辑猴子在中国出生;2015年4月,中国科学家首次修改人类胚胎基因;2016年,华西医院宣布首例CRISPR基因编辑人体实验将正式开展。

  王立铭认为,基因编辑技术迅速降低了人类改造自身遗传信息的门槛,标志着人类对生命科学的探索全面进入“编程时代”,为人类治疗和预防疾病乃至改善自身性状,开启了一扇全新的大门。癌症、艾滋病等一个个难题的攻克,可能会在基因编辑时代取得突破性进展。人类在进化了数十亿年以后,确确实实已经站在大规模改造其他生物乃至创造自身的历史关口上。

  值得一提的是,一直以来争吵不休的转基因话题,可能会被基因编辑技术轻松终结。因为有了基因编辑这样更先进、直接的操作工具,改良物种何必还要求助于转基因这个相对间接且制造社会对立的旧有技术呢?事实上,美国农业部已经屡次宣布,使用基因编辑技术的农产品和食品,不适用转基因产品的严格监管,可以在菜市场和餐桌上畅通无阻。

  当然,任何一项新技术问世时都会引起争议,基因编辑也不例外。基因编辑技术是否会引发别有用心者大范围定向改造人类,甚至有意识灭绝一个物种如蚊子呢?

  蚊子传播疾病,嗜血而生,好像对这个世界毫无好处,但即便如此,人类是否就有权力让一个物种从地球上消失呢?除了蚊子,还有其他各类人类认为的农业害虫、真菌、细菌、病毒等,如棉铃虫、条锈菌,以及结核菌与麻风杆菌等,到现在也还没有灭绝。

  人类没有使用基因编辑技术之前,已经让很多大动物灭绝了,但微小生物适应能力更强,单性繁殖甚至无性繁殖也能生存下去。如果是用基因编辑技术创造出一种专门针对蚊子的超级病毒呢?结果恐怕比想象的更糟糕。可见,即使人类真的通过联合国大会投票决定消灭蚊子,但仅从纯技术角度来说,目前也很难做到。

  你爱或不爱,她就在那里。基因编辑技术的探索与研究刚刚开始,人类面临的是光明,是未知,是希望,抑或是灾难?当这把创造世界的“魔剪”交到人类手里的时候,我们到底能不能用好它?电影《蜘蛛侠》里有句台词说得好:能力越大,责任越大!

  北大魏文胜老师建议,科技前沿领域让专业的科学家来做探索研究,非专业的普通民众保持适度关注。尽管逆流险滩都在所难免,但人类发展的历史长河终将奔流向前。作为非专业人士,我们满怀希望,拭目以待。

(责任编辑:王蔚)

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