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土星附近存在近乎无尘“大空洞”

2017-05-03 08:22 来源:科技日报

  据美国国家航空航天局(NASA)官方网站报道,“卡西尼”号飞船在顺利完成首次从土星与其光环之间区域穿越任务后,再次与地球建立通讯联系,但其传回的数据令科学家非常困惑,因为探测器此次在土星附近发现一个几乎无尘的“大空洞”。

  在过去的13年里,“卡西尼”号兢兢业业地为人类探索着土星系统,按照任务计划,现在距离它的“终场演出”——在土星怀抱中消殒只有几个月时间了。

  日前,“卡西尼”号进入到土星与其光环之间的空隙,飞船距离土星云层顶部约3000公里,距离土星可见光环的最内侧边缘约300公里。在穿越之前,NASA的工程师们对飞船信心满满,有把握其可以从这个狭窄间隙内穿过,但他们仍然非常小心地进行操作,因为这是迄今人类所有设备从未涉足过的地方,即使科学家们也对该处十分陌生。

  更重要的一点是,在穿越过程中,“卡西尼”号速度非常快——与土星的相对速度高达每小时12.4万公里。工程师们曾担心,在极端速度下,即使最细小的颗粒也有可能对飞船敏感部件造成严重损害。而基于“卡西尼”号传回的图像,他们推测认为,土星大气顶部与其光环之间2000公里到3000公里的区域内,不会产生对航天器构成危险的大颗粒,尽管其也存在细微颗粒物,但直径都非常小,基本与香烟烟雾的颗粒大小差不多。

  实际上,“卡西尼”号携带的无线电和等离子体波科学(RPWS)仪器在将数据转换为音频格式后,团队科学家并没有听到预期中的声音,也就是灰尘颗粒撞击仪器天线造成的声响。RPWS团队负责人威廉·库尔特表示,他们非常困惑,此处尘埃颗粒的数量远小于预期。团队分析表明,土星附近应存在一个近乎无尘的“大空洞”区域。

  目前,“卡西尼”号仍在持续向地球回传探测数据。

(责任编辑:王蔚)

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