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神秘“外星人信号” 来自30亿光年外矮星系

2017-01-12 10:19 来源:科技日报

  艺术构想图。在星系活跃的内核,超大质量黑洞周围区域不断辐射出物质喷射流,并形成射电辐射。

  据国外媒体报道,大约在10年前,天文学家首次探测到一种罕见、短暂的宇宙射电波爆发。这种神秘能量爆发的来源、特点、本质等一直令天文学家们迷惑不解。有人认为,这可能是外星生命试图联系我们的一种信号。近日,天文学家终于定位到这种信号的来源,它来自30亿光年外的一个矮星系。

  这种罕见、短暂的宇宙射电波爆发也被称为“快速射电爆发”,最初于2007年被射电望远镜监听到。“快速射电爆发”信号很短暂,似乎是很随机的,因此直到多年后天文学家才承认这并不是望远镜设备的一个偶然性小差错。但是,最初发现的信号此后多年就再也未监测到,直到2012年天文学家才又发现重复出现的“快速射电爆发”。来自美国加州大学伯克利分校和康奈尔大学的天文学家根据这一现象对太空中的这一区域进行反复监测。

  康奈尔大学天文学家沙米-查特尔杰介绍说:“现在我们知道,这种特别的爆发来自于30亿光年外的一个矮星系。这也是对该事件研究中的巨大进展。”研究团队利用位于美国新墨西哥州的卡尔-央斯基甚大阵望远镜和位于波多黎各的阿雷西伯射电望远镜对这种信号进行定位。加州大学伯克利分校天文学家卡西-劳介绍说:“长期以来,我们都一无所获。但接着我们发现了一系列的爆发,这正是我们所需要的。”

  去年,卡尔-央斯基甚大阵望远镜利用最新的软件系统在一个月时间内,总共探测到9次爆发,这一数量足以来定位其来源。通过对其他望远镜观测数据的深入分析,天文学家进一步缩小了目标范围。美国国家射电天文台天文学家萨拉-伯克-斯波拉尔表示:“甚大阵让我们将爆发来源地的范围缩小到相当精确的程度。”天文学家的发现结果也基本上排除了银河系中其他来源的可能。加拿大麦吉尔大学天文学家什里哈尔什-德鲁卡介绍说:“在我们弄清楚‘快速射电爆发’距离如此远之前,许多关于它们来源的解释都认为是在我们银河系内部或附近。我们现在终于排除了这些解释,至少是关于这种‘快速射电爆发’。”但是,天文学家仍不清楚矮星系中究竟为什么产生这种射电爆发。

  在此项研究中,天文学家还在这个矮星系中发现了高光度超新星和超长伽马射线爆发现象。所有这些现象都是与超大质量、强磁性、快速旋转的中子星——磁星有关。卡西-劳解释说:“所有这些现象都指向一种理论,即在这种环境中有些事物产生了这些磁星。它可能由一颗高光度超新星或超长伽马射线爆发产生的。接下来,当它进化时,它的旋转速度也减慢下来,并产生这些‘快速射电爆发’。它看起来就像是我们星系中看到的磁星。现在,我们的目标是要弄明白为什么会发生这种现象。”

  卡西-劳认为,关于“快速射电爆发”的来源,他最认可的假设是一颗被超新星爆发或脉冲星喷射出的其它物质包围的磁星。不过,还有其他的一些可能性,其中一个可能是在星系活跃的内核,在超大质量黑洞周围区域不断辐射出物质喷射流,并形成射电辐射。“快速射电爆发”的来源可能就是100光年范围内的持续射电辐射。查特尔杰表示:“发现‘快速射电爆发’的主星系以及得出其与地球的距离,是一项重大研究进展。但是,要想完全了解这一现象,还有很多工作需要做。”

(责任编辑:王蔚)

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