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谷神星惊现亮斑和“金字塔峰”

2015-07-08 11:09 来源:科技日报

谷神星惊现亮斑和“金字塔峰”

  越接近谷神星,这颗矮行星越令人费解。美国国家航空航天局(NASA)“黎明”号探测器在谷神星表面发现了几个亮点以及像金字塔样突兀的山峰。这一发现勾勒出一幅早期太阳系中最大“化石”之一——谷神星愈加复杂的肖像画。

  美国加州大学洛杉矶分校“黎明”号首席研究员、行星科学家克里斯托弗·罗素说:“关于谷神星我们知之甚少,从来没有想到上面会有亮斑,还意外地发现有一个像金字塔的山峰,因此感到甚为惊讶。”

  谷神星是太阳系中五个矮行星之一的星体,小行星带中最大的成员,位于火星和木星轨道之间的巨大岩石碎片环中。科学家希望对这个行星带中的两个行星——灶神星和谷神星进行研究,以深入探究太阳系的早期发展状况。

  “黎明”号飞船在3月份抵达谷神星轨道。在此之前,许多研究者怀疑它富含水冰,而且表面相当平滑,地形构成不古老。但飞船发回的一张非常粗糙的图像显示,谷神星表面要比预期多出许多坑洼,更奇怪的是,其上竟有一个神秘的明亮光点,似乎像一个灯塔。

  据物理学家组织网近日报道,随着航天器飞得越来越近,该亮点分成了两个。而经调光器确认,新图像显示出了不止一个,而是至少8个斑点。那些闪闪发光的地方是什么?罗素说,目前还不清楚。它们可能是盐或水冰,但还不能肯定。

  罗素说:“当飞船再次经过这个亮点时,应该可以得到答案。我们看其轮廓,它好像不是一座小山,而可能是一个倾斜的光亮表面,但为准确获取该地区的地形,我们需要完成轨道调查。”

  另一个观察结果更令研究人员惊讶,“黎明”号在谷神星表面发现一个大致3英里高的凸起。罗素说:“我们还不知道谷神星上这个凸起是什么,更不用说观察到它的形状了。”

  目前,“黎明”号一直在距谷神星表面约2700英里处的轨道上环绕;8月份它会下降到900英里的高度,以对这个神秘矮行星进行更清晰的观察。

(责任编辑:王蔚)

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